Canal de Panamá

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Primer siglo de historia

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Esta vía, con la que se acortaron distancias marítimas, se ha convertido en un atractivo al recibir más de 600 mil visitantes al año, la cuarta parte de los turistas que arriban al país.

Eugenia García/Fotos: VEN AMÉRICA

Obra maestra de la ingeniería moderna, el Canal de Panamá cumple su primer siglo de operaciones en este mes de agosto, cuando prevé celebrarlo con la inauguración de las obras de ampliación, a fin de permitir el paso de los barcos más grandes del mundo construidos a la fecha, constituyéndose en la mayor fuente de ingresos del país.

Con longitud de 78 kilómetros, que atraviesa el istmo de Panamá en su punto más estrecho, el Canal registra más de un millón de viajes de embarcaciones de diferente nacionalidad, tamaño y contenido, incluso submarinos, en su tránsito del Atlántico al Pacífico y viceversa, lo cual dinamizó el intercambio comercial y económico mundial al proporcionar una vía de tránsito corta y relativamente barata entre los dos océanos.

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Un barco que utilice el Canal de Panamá para cruzar de un océano a otro se ahorra dos millones de dólares, además de tiempo, en lugar de dar la vuelta por el Cabo de Hornos, a través del estrecho de Magallanes en la Antártida, que antes era el paso natural.

Toda la operación funciona bajo el principio de gravedad, mediante un sistema de tres complejos de esclusas a los cuales se agregará un tercer carril, porque suben los barcos desde el nivel del mar hasta 26 metros, altitud en la que se sitúa el lago Gatún, y después descienden hacia el otro océano.

Por esta vía centenaria se mueve el 5 por ciento de la carga mundial y 16 por ciento de la carga de los Estados Unidos que, junto con China, Chile, Japón y Corea del Sur son los cinco principales usuarios de la misma.

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Abierta las 24 horas durante todo el año, por dicha ruta pasan al día de 35 a 40 buques, de un máximo de 900 pies de eslora (274.32 metros), lo que genera cinco millones de dólares diarios por derecho de tránsito.

Dicho flujo lo ha convertido en un gran atractivo turístico, al grado de recibir la visita de 600 mil personas al año en el área de las esclusas de Miraflores, acondicionadas con gradas, restaurante y museo.

Otros atractivos en el área del Canal lo constituyen el grupo indígena Emberá, cerca de 130 variedades de plantas de las casi dos mil que posee Panamá y diversas variedades de mariposas de las aproximadamente 16 mil registradas en el país, entre ellas dos mil diurnas y 14 mil polillas o especies nocturnas. También puede contratarse un recorrido en lancha por dicha vía.

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Antes y después

Inaugurado el 15 de agosto de 1914 que, se supone, celebra este año cuando concluyan las obras de ampliación al aumentar las esclusas  a 427 metros de largo y 55 metros de ancho (el equivalente al tamaño de cuatro canchas de futbol)  mediante una inversión de 5 mil 250 millones de dólares, el Canal podrá recibir barcos de mayor tamaño a los actuales, a los cuales se les denomina Prepanamá y Postpanamá; los primeros se construyeron con la tecnología de principios del siglo XX y los segundos, más grandes, en épocas más recientes.

En el primer caso pueden cargar hasta cinco mil contenedores y cubren los requisitos de dimensiones originalmente establecidos por el canal para ser utilizado; los Postpanamá podrán transportar hasta 12 mil 500 contenedores, pero cada buque pagará 600 mil dólares de peaje para poder transitar por esta vía.

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Remolcados por tren en su recorrido, los buques tardan de ocho a diez horas para cruzar de costa a costa, trayecto que las personas pueden realizar en el ferrocarril de pasajeros, el cual sale en la mañana desde ciudad de Panamá a Colón, en un recorrido de 55 minutos, regresando por la tarde a la capital.

Se puede pensar que sería más viable económicamente trasladar un contenedor por tren que por el canal, pero cuesta más por tierra.

El tren se construyó originalmente para transportar a los directivos norteamericanos que operaban el canal y empresarios de la Zona Libre de Colón.

La temporada de cruceros por el canal comienza en octubre, en promedio cada uno paga por utilizarlo entre 340 mil y 370 mil dólares, ya que la tarifa por cama ocupada es de 134 dólares y desocupada 108 dólares; todos los pasajeros pagan peaje.

La Autoridad del Canal de Panamá administra esta obra, en la cual laboran 11 mil personas, y se cobra por tonelada, en promedio 4.52 dólares, aunque varía de acuerdo con el tipo de carga: general, refrigerada, granos secos, vehículos, petróleo. Carga peligrosa paga sobreprecio.

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